Les produits éclaircissants : une histoire complexe en Afrique et ailleurs


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Lynn M. Thomas, Professeure d’Histoire, University of Washington

Lynn M. Thomas ne travaille pas pour, ne consulte pas, ne possède pas d’actions ou ne reçoit pas de financement de toute société ou organisation qui pourrait bénéficier de cet article, et n’a révélé aucune affiliation significative au-delà de sa fonction académique


Des militants somalo-américains ont récemment remporté une victoire contre Amazon et contre le colorisme, un préjugé fondé sur la préférence pour les personnes ayant un teint clair. Les membres de l’association à but non lucratif The Beautywell Project ont fait équipe avec le Sierra Club pour convaincre le géant de la vente en ligne d’arrêter de vendre des produits éclaircissants pour la peau contenant du mercure.

Après plus d’un an de protestations, cette coalition d’activistes antiracistes, défenseurs des droits à la santé et de l’environnement a convaincu Amazon de retirer une quinzaine de produits contenant des niveaux toxiques de mercure. Cette mesure a eu un impact limité mais notable sur le commerce mondial des produits d’éclaircissement de la peau. On estime que ce marché atteindra 31,2 milliards de dollars d’ici 2024.

Amira Adawe, une militante du Beautywell Project, a monté un piquet de grève devant Amazon. Crédit Amira Adawe

La vente en ligne de produits éclaircissants est relativement récente, mais la vente sous le manteau est très ancienne. Mon nouveau livre explore cette histoire à plusieurs niveaux avec comme point de référence l’Afrique du Sud.

Comme dans d’autres parties du monde colonisées par les puissances européennes, la politique de la couleur de la peau en Afrique du Sud a été fortement influencée par l’histoire de la suprématie blanche et par les institutions relatives à l’esclavage racial, au colonialisme et à la ségrégation. Mon livre explore ces aspects de l’histoire.

Pourtant, le racisme ne peut à lui seul expliquer les pratiques d’éclaircissement de la peau. Mon livre s’intéresse également aux dynamiques croisées entre les classes et les sexes, à l’évolution des idéaux de beauté et à l’expansion du capitalisme de consommation.

L’histoire ancienne du blanchiment et de l’éclaircissement de la peau

Pendant des siècles et même des millénaires, les élites ont utilisé des peintures et des poudres pour créer des apparences plus lisses et plus pâles, sans tache due à la maladie et aux effets assombrissants et rugueux du soleil.

Les utilisateurs de cosmétiques de l’ancienne Mésopotamie, de l’Égypte, de la Grèce et de la Rome ont créé des apparences spectaculaires en associant des agents de blanchiment de la peau contenant du plomb ou de la craie à du maquillage pour les yeux noirs et à des colorants rouges pour les lèvres. En Chine et au Japon également, les femmes et certains hommes de l’élite utilisaient des préparations à base de plomb blanc et de poudre de riz pour obtenir des teints ressemblant au jade blanc ou au litchi frais.

Les produits éclaircissants donnent une apparence moins peinte que les produits blanchissants car ils enlèvent plutôt qu’ils ne dissimulent les imperfections de la peau ou les peaux riches en mélanine. La mélanine est le composé biochimique qui rend la peau colorée.

Dans ce portrait réalisé en 1623 par Anthony van Dyck, la blancheur royale d’Elena Grimaldi est soulignée par une servante aux tons sombres. Wikimedia Commons

Les ingrédients actifs des éclaircissants pour la peau vont de composés acides comme le jus de citron et le lait à des produits chimiques plus durs comme le soufre, l’arsenic et le mercure. Dans certaines régions de l’Afrique australe précoloniale, certaines personnes utilisaient des préparations minérales et botaniques pour éclaircir – plutôt que blanchir ou éclaircir – leur peau et leurs cheveux.

À l’époque de la traite transatlantique, la couleur de la peau et les différences physiques associées étaient utilisées pour distinguer les esclaves des libres et pour justifier l’oppression des premiers. Les colonisateurs se servent de teintes riches en mélanine pour incarner la laideur et l’infériorité. Au sein de cet ordre politique raciste, certains cherchaient à blanchir et à éclaircir leur teint.

Au XXe siècle, les crèmes éclaircissantes pour la peau produites en masse figuraient parmi les produits cosmétiques les plus populaires au monde. Parmi les consommateurs figuraient des femmes blanches, noires et brunes.

Cette publicité a été publiée dans un numéro de l’édition d’Afrique centrale et orientale du magazine Drum. Duke University Press

Dans les années 1920 et 1930, de nombreux consommateurs blancs ont troqué les éclaircissants pour des lotions de bronzage, car le temps passé à prendre des bains de soleil et à jouer dehors est devenu le signe d’un mode de vie sain et de loisirs. Le bronzage saisonnier incarnait de nouvelles formes de privilège blanc.

Les éclaircissants pour la peau ont été principalement associés aux personnes de couleur. Pour les consommateurs noirs et bruns, vivant dans des endroits comme les États-Unis et l’Afrique du Sud où le racisme et le colorisme ont fleuri, même de légères différences de couleur de peau pouvaient avoir des conséquences politiques et sociales.

L’effet du mercure

Les produits éclaircissants pour la peau peuvent être physiquement nocifs. Le mercure, l’un de leurs ingrédients actifs les plus courants, éclaircit la peau de deux façons. Il inhibe la formation de mélanine en rendant l’enzyme tyrosinase inactive ; et il exfolie les couches extérieures de la peau bronzée par la production d’acide chlorhydrique.

Au début du XXe siècle, les manuels pharmaceutiques et médicaux recommandaient le mercure – généralement sous forme de mercure ammoniaqué – pour traiter les infections cutanées et les taches brunes, tout en mettant souvent en garde contre ses effets nocifs. Les fabricants de cosmétiques commercialisaient des crèmes contenant du mercure ammoniaqué comme “détachant de taches de rousseur” ou “décolorant pour la peau”.

Lorsque le Congrès américain a adopté la Food, Drug and Cosmetics Act en 1938, ces crèmes ont été parmi les premières à être réglementées.

Une partie du succès de Twins réside dans le recrutement de colporteurs pour vendre leurs produits dans les townships. Bona, mai 1959. Duke University Press.

Après la Seconde Guerre mondiale, l’impact négatif du mercure sur l’environnement et la santé est devenu plus évident. Ainsi, suite au cas dévastateur d’empoisonnement au mercure causé par des eaux usées industrielles à Minamata, au Japon, la Food and Drug Administration a décidé d’examiner de plus près la toxicité du mercure, y compris dans les cosmétiques. Voici un exemple concret de ce que l’écologiste Rachel Carson entendait par petits choix domestiques rendant le monde inhabitable.

En 1973, l’administration a interdit la présence de mercure dans les cosmétiques, sauf à l’état de traces. D’autres pays lui ont emboîté le pas. L’Afrique du Sud a interdit les cosmétiques au mercure en 1975, l’Union économique européenne en 1976 et le Nigeria en 1982. Le commerce des produits éclaircissants pour la peau s’est néanmoins poursuivi, d’autres ingrédients actifs – notamment l’hydroquinone – ayant remplacé le mercure ammoniaqué.

Et dans le même temps en Afrique du Sud

Tout en couleur. Au début des années 1960, la photographie et l’impression couleur ont vu les publicités pour les produits éclaircissants mettre en scène une gamme de teintes de peau brun clair et rougeâtre. Tambour, septembre 1961. Duke University Press

Pendant l’apartheid en Afrique du Sud, le commerce était particulièrement robuste. Les produits éclaircissants étaient parmi les produits personnels les plus utilisés dans les foyers urbains noirs. Dans les années 1980, des militants inspirés par la Conscience Noire et le sentiment “Black is Beautiful” se sont associés à des professionnels de la santé concernés pour intégrer l’opposition aux produits d’éclaircissement de la peau dans le mouvement anti-apartheid.

Au début des années 1990, les militants ont convaincu le gouvernement d’interdire tous les produits cosmétiques éclaircissants pour la peau contenant des agents dépigmentants connus – et d’interdire les publicités pour les produits cosmétiques qui prétendent ” décolorer “, ” éclaircir ” ou ” blanchir ” la peau. Cette interdiction était la première du genre et la réglementation a immédiatement mis un terme à la fabrication d’éclaircissants pour la peau dans le pays.

La réglementation sud-africaine témoigne du mouvement politique antiraciste plus large dont elle est issue. Trente ans plus tard, cependant, l’Afrique du Sud connaît à nouveau un commerce robuste – bien que désormais illicite – d’éclaircissants pour la peau. Un élément particulièrement inquiétant est la résurgence des produits à base de mercure.

Wits University Press

Des chercheurs sud-africains ont découvert que plus de 40 % des éclaircissants pour la peau vendus à Durban et au Cap contiennent du mercure.

La récente victoire des militants contre Amazon suggère une voie à suivre. Ils ont fait paraître une annonce pleine page dans un journal local dénonçant la vente par Amazon d’éclaircissants au mercure comme étant “dangereuse, raciste et illégale”. Une pétition de 23 000 signatures a été remise en main propre au bureau de la société dans le Minnesota.

En combinant des arguments antiracistes, sanitaires et environnementaux, les militants ont demandé des comptes à l’une des plus puissantes entreprises du monde. Ils ont également sensibilisé le public à la présence toxique des éclaircissants cutanés au mercure et ont rendu leur achat plus difficile.

Le dernier livre de Lynn M. Thomas, Beneath the Surface : A Transnational History of Skin Lighteners est disponible auprès de Wits University Press et de Duke University Press.