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Article paru sur The Conversation le 24 février 2020

Par Andries du Toit, Director, Institute for Poverty, Land and Agrarian Studies, University of the Western Cape

Les petits détaillants informels sont omniprésents dans le paysage urbain de tout pays en développement. Connus sous le nom de “spaza shops” en Afrique du Sud, ils constituent un élément important, voire vital, dans les townships. Ils sont plus de 100 000 dans tout le pays et contribuent de manière décisive à la sécurité alimentaire locale, au travail indépendant et à la cohésion de la communauté.

NDRL : Un spaza shop est un commerce informel de proximité en Afrique du Sud, généralement géré depuis la maison. Il sert également à compléter les revenus des propriétaires, en vendant de petits articles ménagers quotidiens. Ces magasins se sont développés en raison de l’extension des townships qui rendaient les déplacements vers les lieux de shopping formels plus difficiles ou plus coûteux. Les Somaliens d’Afrique du Sud sont particulièrement réputés pour gérer des spazas dans les townships noirs.

Au cours de la dernière décennie, le secteur a connu d’importants changements. Une nouvelle catégorie de commerçants a émergé. Ils sont souvent – mais pas toujours – étrangers. Pour cette raison, ce changement de visage des spazas sud-africaines est accompagné de comportements chauvins et xénophobes à l’égard des commerçants immigrés.

D’une part, des locaux en colère, souvent poussés par des politiciens opportunistes, ont accusé les commerçants étrangers de ruiner les moyens de subsistance des Sud-Africains. D’autre part, ceux qui remettent en question cette xénophobie ont tendance à avancer que la nouvelle classe de commerçants représente simplement de “meilleurs entrepreneurs” qui surpassent les commerçants moins dynamiques.

Mais il y a bien plus que le simple remplacement des locaux par des étrangers. C’est plutôt la structure même du secteur des spazas qui change.

Pour mieux comprendre les changements en cours, la Sustainable Livelihoods Foundation et PLAAS ont réalisé un recensement des entreprises et mené des entretiens avec 1 100 épiciers des townships dans les neuf provinces d’Afrique du Sud.

a Sustainable Livelihoods Foundation et PLAAS ont réalisé un recensement des entreprises et mené des entretiens avec 1 100 épiciers des townships dans les neuf provinces d’Afrique du Sud.

Les résultats obtenus devraient donner matière à réflexion aux politiciens et aux décideurs politiques. Nos conclusions suggèrent que l’État de droit sud-africain risque de devenir une victime de ce secteur qui s’est rapidement adapté pour être compétitif et survivre.

Un paysage du commerce de détail en mutation

Opérant depuis des townships ruraux, périurbains et urbains, pratiquement tous les spazas que nous avons visités n’étaient pas enregistrés et traitaient exclusivement en cash. C’est d’ailleurs pour cette raison qu’elles sont classées dans la catégorie des entreprises “informelles”.

Mais cette classification masque des différences importantes. Les magasins que nous avons visités correspondaient généralement à l’un des deux types de commerce :

D’une part, environ un tiers étaient des propriétaires-exploitants ” de survie ” faisant du commerce depuis leur domicile. Ces magasins ressemblaient aux magasins de spaza “traditionnels”. Ces commerces étaient informels car ils n’avaient pas le choix. Ils étaient tout simplement trop petits, ou les propriétaires trop pauvres, pour se formaliser et entrer ainsi dans le cadre juridique.

Les deux tiers restants étaient également informels, mais ils l’étaient par choix. Ils se distinguaient de leurs homologues de la survie en ce qu’ils étaient plus grands et fonctionnaient dans des locaux réservés à cet effet. Ils offraient un plus large éventail de produits, accordaient des crédits et entretenaient des relations commerciales avec des grossistes. Ils employaient également du personnel. Le travail de terrain a révélé qu’environ 45% des commerçants que nous avons rencontrés étaient en fait des employés.

Le travail de terrain a révélé qu’environ 45% des commerçants que nous avons rencontrés étaient en fait des employés.

Plutôt que d’être des propriétaires exploitants, ils avaient tendance à travailler pour ceux qui possédaient le plus grand commerce de gros en amont qui approvisionnait leurs points de vente en stocks. Certains de ces entrepôts en amont fonctionnaient en réseau avec un chiffre d’affaires de centaines de milliers de rands par semaine. Nous avons également trouvé de grandes chaînes de supermarchés et de centres commerciaux sud-africains dans le secteur de la vente au détail.

L’essor de ces grands magasins et supermarchés spaza à intégration verticale a intensifié la concurrence commerciale. De nombreuses petites entreprises indépendantes (sud-africaines pour la plupart) ont quitté le marché.

Cette nouvelle catégorie de commerçants informels a apporté d’importants avantages sociaux. Parmi ceux-ci figure l’accès à une grande variété de biens de consommation bon marché. Mais cela a eu un coût – surtout lorsque la réglementation sur l’évitement actif est devenue une stratégie commerciale explicite.

Exploitation

Les employés de spaza que nous avons rencontrés travaillaient pour la plupart dans de mauvaises conditions. Les ressortissants étrangers étaient particulièrement vulnérables à l’exploitation.

Plus de la moitié des personnes que nous avons interrogées a déclaré travailler plus de 15 heures par jour, sept jours sur sept. Certains gagnaient aussi peu que 4 400 $ (environ 27,22 $ US) par mois. Certains vendeurs ont affirmé travailler pour devenir actionnaires de l’entreprise. Mais plus des trois quarts de notre échantillon ont déclaré n’être que des employés. Aucun n’avait de contrat de travail écrit, et tous travaillaient pour un salaire en espèces.

La moitié des employés du Cap que nous avons interrogés dans le cadre d’une enquête de suivi (et beaucoup d’autres interrogés ailleurs) ont déclaré que les employeurs retenaient leur salaire. Dans certains cas, une partie du salaire était versée à l’employé et le solde aurait été versé à sa famille ailleurs (généralement dans son pays d’origine).

Au Cap, plus de la moitié des Ethiopiens interrogés ont affirmé rembourser des dettes financières à leurs patrons pour des frais de voyage en Afrique du Sud. Dans presque tous les cas, les employeurs conservaient les passeports des employés étrangers. Dans l’ensemble de l’échantillon, 71 % des employés de spaza devaient dormir dans l’immeuble, et près de la moitié dormaient (illégalement) dans la boutique.

Ces conditions violent clairement le droit du travail du pays, qui stipulait à l’époque que les travailleurs du commerce de détail devaient gagner au moins 3 701 euros par mois pour une semaine de travail de 45 heures. La loi stipule 12 heures de repos par période de 24 heures, ou 36 heures de repos consécutives par semaine, y compris le dimanche, sauf accord écrit.

En outre, les conditions de travail que nous avons rencontrées rappellent la grande majorité des conditions de travail identifiées par la Gangmasters and Labour Abuse Authority britannique comme des signaux d’alarme indiquant que des personnes pourraient travailler en servitude pour dettes.

Si l’on en croit notre échantillon, plusieurs milliers d’employés de commerçants pourraient travailler péniblement dans ces circonstances.

Contourner les lois

Cette exploitation de la main-d’œuvre dans le secteur des spazas résulte directement de l’adoption de l’informalité par des opérateurs suffisamment importants pour se conformer aux règles du secteur formel. Nous qualifions cette forme d’entrepreneuriat informel. Il s’agit d’une nouvelle forme d’informel où une activité par ailleurs légitime (la vente au détail de produits alimentaires) repose sur des pratiques de travail et de vente au détail qui échappent à la surveillance réglementaire. Ces pratiques enfreignent la loi.

Les stratégies informelles de compétitivité des spazas capitalisent sur les concessions accordées aux entreprises de survie. Il s’agit notamment des allocations municipales pour les entreprises à domicile dans les townships. Mais ces entreprises contournent ensuite d’autres formes importantes de réglementation, notamment le droit du travail. Cela a des conséquences négatives sur la croissance inclusive, le travail équitable et l’État de droit.

Un nombre croissant de politiciens ont simplifié cette évolution. Ils l’ont fait en attisant les tensions sociales en faisant de ces travailleurs étrangers des boucs émissaires. Comme le montrent nos recherches, ces travailleurs sont eux-mêmes profondément vulnérables. Ils opèrent à la croisée des chemins de la haine et du crime xénophobes.

Comme le montrent nos recherches, ces travailleurs sont eux-mêmes profondément vulnérables.

L’un des problèmes est que les débats sur les entreprises informelles des townships ont été formulés de manière peu constructive. Par exemple, on suppose que le choix réglementaire se situe entre des réglementations “protectionnistes” favorisant les Sud-Africains, ou la déréglementation et la tolérance des entrepreneurs immigrés. Cette approche sous-estime la gravité de la situation qui a évolué et déforme la nature des choix réglementaires requis.

Ce qu’il faut faire

Le gouvernement sud-africain a déjà la capacité de créer un cadre réglementaire équitable et favorable. Il suffit que les ministères sud-africains du travail, des affaires intérieures, de la sécurité de l’État, du fisc, de la police et des municipalités locales limitent l’évasion réglementaire dans les épiceries des townships.

Deuxièmement, les municipalités doivent cesser de succomber aux promoteurs des centres commerciaux des townships. Elles doivent également reconsidérer l’expansion des chaînes de supermarchés au cœur des townships. Ces deux développements ont forcé le secteur des épiceries des townships à choisir entre la fermeture ou l’adoption de pratiques commerciales informelles.

La responsabilité incombe également aux fabricants et aux grossistes d’Afrique du Sud. Ils ont ignoré les pratiques commerciales d’exploitation afin d’amener leurs marques et leurs produits sur les étagères des spazas.

L’un des perdants de cette transition a été le spaza traditionnel d’Afrique du Sud. Mais il n’est pas la seule victime. Il y a potentiellement des milliers d’employés vulnérables des magasins de spaza – sud-africains et étrangers – qui travaillent dans des conditions clairement interdites par la loi sud-africaine.

Leif Petersen, co-directeur de la Sustainable Livelihoods Foundation, a été l’enquêteur principal de ce projet et est co-auteur de cet article